Japanse Whiskey

Als je aan whiskey denkt dan zijn het vooral de merken uit Schotland, Ierland en Amerika die bij iedereen wel bekend zijn. Japan is voor veel mensen nog een onbekend terrein. Wat eigenlijk best bijzonder is, want Japan wint namelijk elk jaar een hoop prijzen voor whiskey. Japanse whiskey staat voornamelijk bekend om hun hoge kwaliteit, harmonie en de smaak van hun whiskey. Ze hebben duidelijke kenmerken zoals mild, verfijnd en heel zacht. De zachte smaken van deze regio worden voornamelijk veroorzaakt door de vaten van de Japanse eiken (Mizunara). Dit is voor een beginnende proever uitstekend om mee aan de slag te gaan. Niet alleen vanwege de zachte smaken maar ook vanwege de prijs-kwaliteit verhouding. Ze zijn relatief goedkoop voor een whiskey! 

Japanse whiskey merken: Slechts een aantal distilleerderijen!

Er zijn in Japan eigenlijk maar 4 grote spelers op de markt: Nikka, Tottori, Yamazaki en Hibiki. Ze zijn allemaal opgezet door twee belangrijke mensen binnen de whiskey voor Japan. Shinjiro Torri was al een importeur van sterke Westerse drank en had vooral interesse in port wijn. Hij besloot dit zelf te gaan produceren en dat werd ook een groot succes. Zijn Akadama port wine werd in een korte tijd een bekende port in Japan. Maar hij wilde meer. Zo begon hij ook aan whiskey. Hij opende de eerste stokerij in Yamazaki aan het begin van de 20e eeuw. Dit groeide in een korte tijd tot Suntory wat nu een van de grootste distillerijen is in Japan. Suntory is verantwoordelijk voor de volgende whiskey merken: Yamazakie, Hakushu, Chita en Hibiki.

Masataka Taketsuru

Een andere belangrijk persoon binnen Japan was Masataka Taketsuru. Hij is eerst naar Schotland verhuist om daar alles te leren over het stoken van whiskey. Hij heeft in Schotland in drie verschillende disterlijeren meegekeken hoe ze daar whiskey produceerde. Na zijn terugkeer in Japan kreeg Masataka slecht nieuws van Settsu Shuzo, het bedrijf dat in Masataka investeerde om in Schotland whiskey te leren maken. Het bedrijf kon vanwege de recessie die er was na de Eerste Wereldoorlog niet meer investeren in whiskey.

In de tussentijd was een ander bedrijf, Kotobukiya Limited (Suntory), op zoek naar iemand die whiskeyproductie kon uitvoeren. Omdat Taketsuru de enige Japanner was die wist hoe whisky te produceren in die tijd, werd Masataka ingehuurd door Shinjiro Torii als manager. Na een tijdje wilde hij graag een eigen distilleerderij opzetten.

Hij begon een zaak in Yoichi, een plaats die onhandig gelegen was voor het logistieke gedeelte. Maar hij koos deze locatie vanwege omgevingsomstandigheden omdat deze in veel opzichten vergelijkbaar met die van Schotland waren zoals een koel klimaat, frisse lucht en een goede luchtvochtigheid. Het bedrijf begon met het produceren onder de naam “Dai Nippon Kaju", wat de “Great Japanese Juice Company" betekent. Terwijl hij zich voorbereidde op de productie van whisky. In 1936 werd de eerste pot die nog door Masataka werd ontworpen en in Japan werd gemaakt, geïnstalleerd en begon met distillatie. Eindelijk in 1940 werd de eerste whiskey van Nikka gelanceerd. De merknaam van deze whiskey was “NIKKA WHISKY", een afkorting voor “Nippon Kaju", wat later de naam van het bedrijf zelf werd.

 Masataka wilde zijn whiskey complexer maken. In 1967 was hij het noordelijke deel van het hoofdeiland aan het verkennen om een ​​andere ideale locatie te vinden voor zijn tweede distilleerderij. Hij kwam een ​​prachtige mistige vallei tegen, omringd door bergen en op een kruispunt van twee schone rivieren. Toen hij eenmaal het water uit één van de rivieren, die nu de waterbron is, probeerde, was hij zo onder de indruk en besloot hij onmiddellijk om daar een distilleerderij te bouwen. De naam van de rivier was toevallig de Nikkawa-rivier.

 Masataka wilde een volledig contrast tussen de Yoichi-distilleerderij en zijn nieuwe Miyagikyo distilleerderij ontwikkelen. De pot stills van Miyagikyo zijn veel groter dan die bij Yoichi met verschillende vormen, zoals een verdikte nek en oplopende lip-arm. Deze pot stillers worden verwarmd door indirecte stoom bij een veel lagere temperatuur die een tragere destillatie mogelijk maakt. Deze destillatiemethode resulteert in zachte en bloemige kenmerken in Miyagikyo Single Malt.